Eric Saunders: Talla de santos y otros exaltados

Eric Saunders (Autorretrato) 2017 [vía Instagram]

Los puertorriqueños llevan siglos tallando santos. Dentro del catolicismo, tener representaciones de santos y vírgenes es símbolo de devoción, favor y protección. Con el pasar de los años los santos de palo han trascendido religiones y se han convertido en símbolo y tradición de la cultura puertorriqueña, además de piezas de arte y colección muy cotizadas.

Eric Saunders Malavé lleva 14 años tallando. Sus papás fueron mecenas de artesanías y desde pequeño lo llevaban a la Feria Bacardí. Tenían en la sala de su casa en Cupey una talla de los Reyes Magos puesta todo el año. Un día, ya de adulto, comprando piezas para su propia casa, Pedro Pablo Rinaldi, un tallador ponceño, lo invitó a sus clases de talla dos veces por semana en Plaza Las Américas. Y allí estuvo Eric durante tres años aprendiendo de Pedro Pablo no tan solo a tallar sino también aprendiendo la historia. Tiene muchísimas historias de como se metía por todos los recovecos del centro de la isla buscando talladores viejos.

“Soy bien fiebrú de todo lo que tiene que ver la talla en general, no solamente tallar, me gusta la historia de la talla, me gusta ir a conocer santeros viejos, hablar con los viejos…’cuéntame ¿cómo tu empezaste?, ¿cómo tu tallas?…”

Eric Saunders Malavé

Hoy día Eric vive de sus tallas. Tiene su taller en un garaje que alguna vez fue un taller de taxidermia en San Antonio, Texas. Cuenta como se tuvo que ir poco después del huracán María y como la talla fue su terapia y medicina.

“Puerto Rico es malísimo para trabajar porque allí siempre hay un party…en Puerto Rico iba semanal al barbero a hablar mierda y perdía medio día allí…Además aquí siempre hay luz”, bromea.

Eric Saunders y su maestro Pedro Pablo Rinaldi [vía Instagram]

Aunque físicamente está en Texas, dice que está en una burbuja de Puerto Rico pues todo el contenido que consume es el de aquí. Incluso sus tallas las vende en la Isla por encargo.

El estar “solo” en su taller tejano lo ha hecho mirar en otros lados y buscar otras formas de hacer las cosas. Esto lo ha ayudado a encontrar su propio estilo que ha evolucionado a lo que pudiésemos llamar un estilo más moderno o contemporáneo. Ahora no tan solo talla santos, vírgenes, reyes y cristos, también talla artistas, luchadores, personajes y otras personalidades reconocidas. “A mi me gusta que se vea gufiá pero que se vea también tradicional”, dice Saunders aclarando que siempre conserva la rigidez y falta de movimiento que es tradicional de los santos además de tallar siempre “desde el bloque”. Desde que está en Texas acostumbra a dibujar el diseño antes de tallarlo. Ha buscado inspiración en libros de cerámica y escultura para poder plasmar rasgos humanos distintos en la madera.

“No to’ el mundo es católico y no to’ el mundo quiere un santo”

Eric Saunders Malavé

Cuenta Eric que mucha gente le decía “lo tuyo está brutal, pero no voy a poner un santo en mi casa”. Y así, empezando con un Chewbacca que talló por diversión como buen fanático de Star Wars, ha tallado a Carlitos Colón, a Tito Trinidad, a Juan Antonio Corretjer, a Myke Towers, a Bad Bunny, a Doña Fela y hasta a Ruth Bader Ginsburg. Trata de meterse en sitios donde los jóvenes lo vean para que oigan el cuento y se interesen por el tradicional arte de la talla.

Para mantener viva la tradición hay que seguir reclutando y enseñado gente a tallar además de darles espacio en las ferias para que se mantengan motivados. 

“Lo único que tienes que tener es interés y estar bien enfiebrao y ponerte a tallar”

Eric Saunders Malavé

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